Что же вообще такое ракеты? Обратимся к Википедии:
---
  Раке́ та (от итал. rocchetta — маленькое веретено через нем. Rakete или нидерл. raket) — летательный аппарат, двигающийся в пространстве за счёт действия реактивной тяги, возникающей при отбросе ракетой части собственной массы (рабочего тела). Полёт ракеты не требует обязательного наличия окружающей воздушной или газовой среды и возможен не только в атмосфере, но и в вакууме. Словом ракета обозначают широкий спектр летающих устройств от праздничной петарды до космической ракеты-носителя.
  В военной терминологии слово ракета обозначает класс, как правило, беспилотных летательных аппаратов, применяемых для поражения удалённых целей и использующих для полёта принцип реактивного движения. В связи с разнообразным применением ракет в вооружённых силах, различными родами войск, образовался широкий класс различных типов ракетного оружия.
---
  В общем понятно. А как же они появились? Считается, что принцип реактивного движения, используемый в ракетах, был открыт еще 2000 лет назад. Архит Тарентский якобы запустил деревянного голубя, который двигался вдоль проволоки с помощью пара. Этот человек использовал принцип "действие-противодействие" (примерно так же как кальмар двигается благодаря тому, что выбрасывает сзади струю воды). Но голубь был не ракетой. Так когда же они появились?
  Истоки возникновения ракет относят к временам китайской династии Хань, к открытию пороха и началу его использования для фейерверков и развлечений. Сила, возникающая при взрыве порохового заряда была достаточной, чтобы двигать различные предметы. Позже этот принцип нашёл применение при создании первых пушек и мушкетов. Снаряды порохового оружия могли летать на далёкие расстояния, однако не были ракетами, поскольку не имели собственных запасов топлива. Тем не менее, именно изобретение пороха стало основной предпосылкой возникновения настоящих ракет. Описание летающих "огненных стрел", применявшихся китайцами, показывает, что эти стрелы были ракетами. К ним прикреплялась трубка из уплотненной бумаги, открытая только с заднего конца и заполненная горючим составом. Этот заряд поджигался, и затем стрела выпускалась с помощью лука. Такие стрелы применялись в ряде случаев при осаде укреплений, против судов, кавалерии. Это в принципе и были первые ракеты. Более подробно можно знать в энциклопедиях.
  Когда говоришь человеку слово "ракета", в большинстве случаев сразу же представляется аппарат, выкрашенный в маскировочный пятнистый цвет и несущий с собой лишь смерть. Но это не так. Именно ракеты выводят спутники и станции на орбиту, именно на ракете был совершен первый полет человека в космос.